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Tierras raras: Científicos descubren cómo localizar depósitos de metales raros

Tierras raras: Científicos descubren cómo localizar depósitos de metales raros

¿Qué es lo que descubrieron los científicos? Se habla de una nueva manera de localizar depósitos de tierras raras sin explotar en todo el mundo.

Por Yulsi Magaña

14/03/2021 01:55

Una nueva forma de encontrar depósitos previamente desconocidos de tierras raras, o metales de tierras raras, en todo el mundo, fue localizada por los geólogos y científicos de materiales de la Universidad de Erlangen-Nuremberg.

En un artículo publicado en la revista Geology, los investigadores explican que, contrariamente a lo que su nombre podría sugerir, las fuentes de elementos de tierras raras o metales de tierras raras se distribuyen de manera bastante equitativa en todo el mundo. Sin embargo, hay muy pocas fuentes que sean económicamente viables y proponen utilizar un nuevo indicador para identificar dichos depósitos.

Al inspeccionar muestras de roca de la mina de fluorita Vergenoeg en Sudáfrica, descubrieron que los cristales de fayalita en el sedimento de magma similar al granito pueden contener grandes cantidades de elementos pesados de tierras raras.

El mineral, que es de color marrón rojizo a negro, se extrae principalmente para su uso como piedra preciosa y también se utiliza para pulir con chorro de arena.

La fayalita se puede encontrar en todo el mundo en rocas ígneas y rocas abisales.

La importancia de la fayalita

“Los mapas de tomografía de sonda atómica confirman la incorporación de los HREE en la red cristalina de fayalita, facilitada por el litio que actúa como un equilibrador de carga principal y por los altos contenidos de REE en la fusión parental félsica altamente fraccionada que está relacionada con el LIP Bushveld [gran provincia ígnea] ”, dice el artículo.

"Las altas concentraciones de HREE de fayalita en conjunto con su alta abundancia modal (> 95% en volumen) indican que las acumulaciones de fayalita son el principal huésped de la mineralización HREE del depósito Vergenoeg".

Para llegar a esta conclusión, los científicos utilizaron análisis de espectrometría de masas de plasma acoplado inductivamente por ablación con láser y notaron que la fayalita acumulada en el depósito Paleoproterozoico Vergenoeg F-Fe-REE del Bushveld LIP contiene el contenido de REE pesado más alto jamás registrado para el mineral olivino con enriquecimiento HREE de hasta 6000 × valores condríticos.

"Dado que los elementos pesados de tierras raras son cada vez más escasos en el mercado mundial, el descubrimiento de la fayalita como una nueva fuente potencial para localizar nuevos depósitos de tierras raras es extremadamente importante para la economía", dijo Reiner Klemd, uno de los autores del estudio.

En la actualidad, las fuentes de tierras raras más conocidas y económicamente viables se encuentran en China, donde más del 80% de ellas se refinan. Esto ha resultado en una situación de casi monopolio, con el gigante asiático dominando el comercio internacional, particularmente en tierras raras pesadas.

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