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¿Por qué la agencia espacial estadounidense quiere volver a la Luna?
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¿Por qué la NASA quiere volver a la Luna?

La próxima misión lunar de la NASA lanzará el ambicioso programa Artemis, basado en los aterrizajes de hace 50 años.

por ErickPeraza

¿Por qué la agencia espacial estadounidense quiere volver a la Luna?

¿Por qué la agencia espacial estadounidense quiere volver a la Luna?

Con la misión Artemis 1 programada para despegar en unas pocas semanas, la NASA está lista para regresar a la Luna por primera vez en medio siglo.

Es un paso importante en un plan formidable para lanzar una nueva nave espacial, ensamblar una estación espacial lunar y traer humanos de regreso a la luna por primera vez desde el final del programa Apolo, cuando los astronautas Gene Cernan y Harrison Schmitt fueron las últimas personas en llegar. pisar el polvoriento regolito.

Artemis 1 marcará el lanzamiento inaugural de un cohete de 32 pisos llamado Space Launch System, coronado por la cápsula espacial Orion. La cápsula volará a 62 millas de la superficie lunar, mientras despliega una pequeña nave espacial para investigar en la luna y más allá.

Aunque este primer vuelo no estará tripulado, en los próximos años seguirán otros con astronautas, y Orion es capaz de llevar humanos más lejos que cualquier nave espacial que haya volado antes. Si bien la trascendental misión Artemis 1 incluye algunos objetivos de investigación, sirve como una demostración de tecnología y un símbolo.

“Para todos los que miramos hacia la luna, soñando con el día en que la humanidad regrese a la superficie lunar, estamos regresando. Ese viaje, nuestro viaje, comienza con Artemis 1”, dijo el jefe de la NASA, Bill Nelson, en una conferencia de prensa virtual a principios de agosto.

El período de lanzamiento de Artemis 1 comienza a fines de agosto, con la planificación de la NASA para la mañana del 29 de agosto y las fechas de respaldo el 2 y 5 de septiembre.

Si el despegue desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida, el sobrevuelo de la luna y el reingreso y amerizaje de Orión frente a la costa de San Diego en octubre salen según lo planeado, Artemis 2 seguirá adelante.

En esa primera misión tripulada en 2024, cuatro astronautas harán un sobrevuelo lunar. Luego viene Artemis 3 en 2025 o 2026, el primer alunizaje desde 1972, que incluirá a la primera mujer en caminar sobre la luna.

Los astronautas a bordo de Artemis 4 en 2027 entregarán el módulo I-HAB, que se convertirá en la vivienda principal de las tripulaciones a bordo de la estación Lunar Gateway en su órbita alrededor de la luna.

El programa Artemis ha estado en proceso desde 2017 y, hasta ahora, ha costado alrededor de $40 mil millones. Su objetivo principal será establecer una presencia sostenida en la luna en forma de una estación espacial y un campamento o colonia base lunar, como parte del impulso más amplio de la NASA para priorizar los viajes espaciales tripulados.

“Estamos comenzando un viaje a largo plazo de ciencia y exploración”, dijo Bhavya Lal, administrador asociado de la NASA, en la conferencia de prensa de la semana pasada.

"Hemos hecho nuestro reconocimiento inicial con robots y humanos, y ahora estamos aprendiendo lo que necesitamos saber para poder pasar más tiempo en la luna y luego prepararnos para ir a Marte y más allá".

¿Por qué la NASA quiere volver a la Luna?
La agencia espacial estadounidense prepara el regreso de la humanidad a la Luna.

De hecho, Artemis encaja en el programa a largo plazo "Moon to Mars" de la NASA, ya que la agencia espacial prevé enviar astronautas al Planeta Rojo dentro de 20 años.

“Todo lo que estamos haciendo en la superficie lunar, lo estamos haciendo para explorar para la ciencia, y no solo buscamos 'banderas y huellas', como algunas personas se refieren a [Apolo], sino también para probar todo de los sistemas que eventualmente necesitaremos para reducir los riesgos de una misión humana a Marte”, dice Cathy Koerner, administradora asociada adjunta de la NASA, con sede en el Centro Espacial Johnson en Houston.

Estos incluyen el desarrollo de la robótica Gateway y los módulos de hábitat para las tripulaciones, así como un rover lunar, todos los cuales podrían ser precursores de futuras tecnologías en Marte.

Los trajes espaciales de próxima generación, que serán desarrollados por Axiom Space y Collins Aerospace, incluirán sistemas de comunicación y soporte vital mejorados y permitirían una movilidad adicional.

Suponiendo que las primeras misiones de Artemis sean exitosas, en viajes posteriores se enviarán más componentes a la estación lunar y se desplegarán astronautas para excursiones prolongadas en el suelo lunar, posiblemente durante semanas.

“A medida que hacemos estas misiones, se vuelven cada vez más complejas. Y así, la infraestructura para apoyarlos se vuelve cada vez más compleja”, dice Koerner.

Aunque ningún pasajero viajará en Artemis 1, la cápsula llevará tres maniquíes. El masculino, apodado Comandante Moonikin Campos gracias a un concurso público de nombres, se ha utilizado para las pruebas de vibración de Orión.

Volará junto a dos torsos de maniquíes femeninos, hechos de materiales que imitan los huesos, los tejidos blandos y los órganos de una mujer adulta.

Todos ellos estarán equipados con sensores para detectar la radiación espacial, ya que una exposición prolongada puede dañar la salud de los astronautas. (La Agencia Espacial Europea, que colabora con la NASA en el vuelo, enviará un muñeco de la oveja Shaun).

La misión también desplegará 10 naves espaciales del tamaño de una caja de zapatos llamadas CubeSats, algunas de las cuales mapearán la superficie de la luna y estudiarán sus bolsas de hielo, mientras que otras probarán un escudo de radiación espacial o se dirigirán a lugares más distantes, como un asteroide cercano a la Tierra.

El proyecto Artemis también servirá como banco de pruebas para tecnologías desarrolladas a través de asociaciones público-privadas.

La agencia aeroespacial estadounidense ya ha trabajado con Terran Orbital y Rocket Lab para lanzar una pequeña nave espacial conocida como Capstone, que actualmente está explorando la futura órbita de Lunar Gateway.

Maxar Technologies de Westminster, Colorado, proporcionará la potencia y la propulsión de Gateway, mientras que Northrop Grumman de Dulles, Virginia, está trabajando en el módulo HALO, un área pequeña donde vivirán y realizarán investigaciones los primeros astronautas de Gateway. SpaceX lanzará ambos en un cohete Falcon Heavy a fines de 2024.

Colaboración internacional con la NASA para el regreso a la Luna

Los grandes programas también crean oportunidades para la diplomacia global y las relaciones entre las agencias espaciales. La NASA está trabajando con muchos socios internacionales en Artemis, con la Agencia Espacial Europea proporcionando el módulo de servicio de Orion en Artemis 1 y colaborando en el I-HAB de Gateway.

La agencia espacial de Japón está desarrollando una nave espacial de suministro de carga para Gateway y está estudiando el concepto de un vehículo lunar presurizado, dentro del cual los astronautas podrían quitarse sus voluminosos trajes espaciales.

La agencia espacial de Canadá está diseñando un brazo robótico para la estación. Un total de 21 países también han firmado los Acuerdos de Artemis, el intento del gobierno de los EE. UU. de establecer las mejores prácticas para la futura exploración internacional de la luna.

Sin embargo, un proyecto tan ambicioso como regresar a la luna no siempre es un ganador político.

Es caro, por un lado. Algunos críticos, como la exadministradora adjunta de la NASA, Lori Garver, han denunciado el enorme costo de la construcción de la agencia de su propio Sistema de Lanzamiento Espacial, en un momento en que SpaceX está desarrollando el cohete Super Heavy menos costoso, junto con la nave espacial reutilizable Starship.

Y los programas que se extienden a través de muchas administraciones presidenciales con diferentes prioridades espaciales pueden ser vulnerables a los vientos políticos cambiantes. A veces, un programa no sobrevivirá a una transición de poder en la Casa Blanca.

Los expresidentes de EE. UU. George W. Bush y Donald Trump, quienes iniciaron el programa Artemis, estaban a favor de las misiones lunares, mientras que el expresidente Barack Obama se centró en enviar humanos a Marte.

“Artemis ha abarcado múltiples administraciones presidenciales, por lo que es un buen augurio. Pero todavía hay muchas incógnitas, y es una gran inversión”, dice Teasel Muir-Harmony, historiadora del espacio y curadora del Museo Nacional del Aire y el Espacio Smithsonian en Washington, DC.

La opinión pública también puede cambiar, señala Muir-Harmony.

Muchos estadounidenses inicialmente se opusieron a la gigantesca inversión de las administraciones anteriores de Kennedy y Johnson en el programa Apolo, que empequeñece los fondos para Artemis hoy en día, como una fracción del producto interno bruto de la nación. Pero todo eso cambió después del histórico alunizaje en 1969.

La carrera espacial con la antigua Unión Soviética también estimuló el programa Apolo, pero hoy en día la competencia potencial con China, Rusia o incluso con empresas espaciales privadas no impulsa las inversiones en la exploración lunar de la misma manera.

Encuestas recientes muestran un mayor apoyo público a la investigación climática de la NASA y los esfuerzos para monitorear asteroides que podrían estar en curso de colisión con la Tierra.

(Uno de los objetivos del programa Artemis será compartir imágenes fuera del planeta con el público, destinadas a inspirar a las nuevas generaciones, como lo hizo la icónica foto de la Salida de la Tierra tomada por el astronauta Bill Anders en el Apolo 8 en 1968).

Si bien mucho ha cambiado desde las décadas de 1960 y 1970, dice Muir-Harmony, el legado del programa Apolo aún es importante. Comienza con el nombre mismo: en la mitología griega, Artemisa es la hermana gemela de Apolo.

Y los funcionarios de la NASA, dice, han argumentado que Artemis debería ir más allá de "banderas y huellas", en otras palabras, que debe basarse en los logros de Apolo.

“Su presencia se siente hoy. Cuando miras la lógica detrás de Artemis, cuando hablamos de Artemis, es una parte esencial de esa conversación”, dice.

“Creo que ayuda a crear entusiasmo. Hay una renovación de ese sentido de propósito. Hay cierta nostalgia por eso, cierto reconocimiento de que Apollo reunió a muchas personas y las enfocó en un objetivo realmente desafiante, y al hacerlo, puso a prueba lo mejor de nuestras habilidades”.

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