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Píldora diaria para tratar el COVID-19 podría llegar muy pronto

Al menos tres antivirales prometedores para COVID-19 se están probando en ensayos clínicos.

Al menos tres antivirales prometedores para COVID-19 se están probando en ensayos clínicos.

Los medicamentos antivirales como la píldora en investigación molnupiravir podrían cambiar el curso de la pandemia del coronavirus COVID-19, dicen los expertos.

Por Luis Cisneros

27/09/2021 03:05

A un día de dar positivo al COVID-19 en junio, Miranda Kelly estaba lo suficientemente enferma como para asustarse. A los 44 años, con diabetes y presión arterial alta, Kelly, quien era una asistente de enfermería certificada, tenía problemas para respirar, síntomas lo suficientemente graves como para enviarla a la sala de emergencias.

Cuando su esposo, Joe, de 46 años, también se enfermó con el virus, ella realmente se preocupó, especialmente por sus cinco adolescentes en casa: "Pensé: ‘Espero que Dios no terminemos con ventiladores. Tenemos hijos. ¿Quién va a criar a estos niños?’".

Pero los Kelly, quienes viven en Seattle, habían acordado justo después de sus diagnósticos unirse a un ensayo clínico en el Centro de Investigación del cáncer Fred Hutch, el cual es parte de un esfuerzo internacional para probar un tratamiento antiviral que podría detener el COVID-19 temprano en su curso.

Miranda Kelly y su esposo vieron buenos resultados al usar las píldoras.

Al día siguiente, la pareja estaba tomando cuatro pastillas, dos veces al día. Aunque no se les dijo si habían recibido un medicamento activo o placebo, en una semana sus síntomas mejoraron y en dos semanas se habían recuperado.

"No sé si recibimos el tratamiento, pero siento que lo hicimos… Al tener todas estas condiciones subyacentes, sentí que la recuperación fue muy rápida", dijo Miranda Kelly.

Una próxima oportunidad para frustrar al COVID-19

Científicos buscan frustrar el avance del coronavirus en el mundo.

Los Kellys tienen un papel en el desarrollo de lo que podría ser la próxima oportunidad del mundo para frustrar el COVID-19: Un régimen a corto plazo de píldoras diarias que pueden combatir el virus temprano después del diagnóstico y posiblemente evitar que se desarrollen síntomas después de la exposición.

"Los antivirales orales tienen el potencial no solo de reducir la duración del síndrome de Covid-19, sino que también tienen el potencial de limitar la transmisión a las personas en su hogar si está enfermo", dijo Timothy Sheahan, virólogo de la Universidad de Carolina del Norte-Chapel Hill que ha ayudado a ser pionero en estas terapias.

Los antivirales ya son tratamientos esenciales para otras infecciones virales, como la hepatitis C y el VIH. Una de las más conocidas es Tamiflu, la píldora ampliamente recetada que puede acortar la duración de la gripe y reducir el riesgo de hospitalización si se administra rápidamente.

Los medicamentos desarrollados para tratar y prevenir infecciones virales en personas y animales funcionan de manera diferente según el tipo, pero pueden diseñarse para estimular el sistema inmunológico y combatir las infecciones, además de bloquear los receptores para que los virus no puedan ingresar a las células sanas o reducir la cantidad de virus activos en el cuerpo.

Tres antivirales están siendo probados

El remdesivir ha sido el único aprobado para ser usado en pacientes muy graves.

Al menos tres antivirales prometedores contra el COVID-19 se están probando en ensayos clínicos y los resultados podrían llegar a fines del otoño o en el invierno, dijo Carl Dieffenbach, director de la División de SIDA del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, quién es el supervisor del desarrollo de antivirales.

"Creo que tendremos respuestas sobre lo que estas píldoras son capaces de hacer en los próximos meses", dijo Dieffenbach.

El principal contendiente es un medicamento de Merck y Ridgeback Biotherapeutics llamado molnupiravir. Este es el producto que se está probando en el ensayo de Kellys en Seattle. Otros dos incluyen un candidato de Pfizer, conocido como PF-07321332, y AT-527, un antiviral producido por Roche y Atea Pharmaceuticals.

Funcionan al interferir con la capacidad del virus para replicarse en las células humanas. En el caso de molnupiravir, la enzima que copia el material genético viral se ve obligada a cometer tantos errores que el virus no puede reproducirse. Eso, a su vez, reduce la carga viral del paciente, acortando el tiempo de infección y previniendo el tipo de respuesta inmune peligrosa que puede causar enfermedades graves o la muerte.

Hasta ahora, el remdesivir ha sido él único medicamento aprobado para tratar el COVID-19 y se administra por vía intravenosa a pacientes lo suficientemente enfermos como para ser hospitalizados, y no está destinado a un uso temprano y generalizado. Por el contrario, los principales contendientes en estudio pueden ser empaquetados en píldoras.

remdesivir, probado en ratones

El molnupiravir es la carta fuerte de esta investigación.

Sheahan, quien también realizó trabajos preclínicos sobre remdesivir, dirigió un estudio temprano en ratones, el cual demostró que el molnupiravir podría prevenir la enfermedad temprana causada por el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19. La fórmula fue descubierta en la Universidad de Emory y más tarde adquirida por Ridgeback y Merck.

Los ensayos clínicos han seguido, incluyendo un ensayo temprano de 202 participantes la primavera pasada que mostró que el molnupiravir redujo rápidamente los niveles de virus infecciosos. El presidente ejecutivo de Merck, Robert Davis, dijo este mes que la compañía espera datos de sus ensayos de fase 3 más grandes en las próximas semanas, con el potencial de buscar la autorización de uso de emergencia de la Administración de Alimentos y Medicamentos antes de fin de año.

Pfizer lanzó un ensayo combinado de fase 2 y 3 de su producto el 1 de septiembre,y los funcionarios de Atea dijeron que esperan resultados de los ensayos de fase 2 y fase 3 a finales de este año. "Si los resultados son positivos y se concede el uso de emergencia para cualquier producto, la distribución podría comenzar rápidamente", dijo Dieffenbach.

Eso significaría que millones de estadounidenses pronto podrían tener acceso a un medicamento diario administrado por vía oral, idealmente una sola píldora, que podría tomarse durante cinco a 10 días en la primera confirmación de la infección por COVID-19.

"Cuando lleguemos allí, esa es la idea… Tener esto en todo el país, para que las personas lo contraen el mismo día que se les diagnostica", dijo el Dr. Daniel Griffin, experto en enfermedades infecciosas e inmunología de la Universidad de Columbia.

Estados Unidos invierte en los antivirales orales

El gobierno americano invierte en medicamentos para enfrentar el COVID-19.

Luego de ser marginados por falta de interés, los antivirales orales para tratar las infecciones por coronavirus ahora son objeto de una feroz competencia y financiación. En junio, el presidente Joe Biden anunció que había acordado obtener alrededor de 1,7 millones de cursos de tratamiento de molnupiravir de Merck a un costo de 1.200 millones de dólares si el producto recibe autorización de emergencia o aprobación completa.

El mismo mes, la administración dijo que invertiría 3.200 millones de dólares en el Programa Antiviral para Pandemias, que tiene como objetivo desarrollar antivirales para la crisis del coronavirus y más allá, aseguró Dieffenbach.

La pandemia ayuda a desarrollar tratamientos antivirales

Diversas instituciones científicas buscan encontrar un modo de frenar al COVID-19.

La pandemia, de la cual se ha dicho que podría terminar en marzo del 2022, inició un esfuerzo largamente descuidado para desarrollar potentes tratamientos antivirales para los coronavirus, dijo Sheahan. Aunque el virus original del SARS en 2003 dio un susto a los científicos, seguido por el síndrome respiratorio de Oriente Medio, o MERS, en 2012, los esfuerzos de investigación se desaceleraron cuando esos brotes no persistieron.

"El impulso comercial para desarrollar cualquier producto simplemente se fue por los tubos", dijo Sheahan.

Los medicamentos antivirales ampliamente disponibles se unirían a las terapias de anticuerpos monoclonales ya utilizadas para tratar y prevenir enfermedades graves y hospitalizaciones causadas por COVID-19. Los anticuerpos monoclonales producidos en laboratorio, que imitan la respuesta natural del cuerpo a la infección, fueron más fáciles de desarrollar, pero deben administrarse principalmente a través de infusiones intravenosas.

El gobierno federal está cubriendo el costo de la mayoría de los productos monoclonales a $ 2,000 por dosis. Sin embargo, todavía es demasiado pronto para saber cómo podría compararse el precio de los antivirales.

"Al igual que los anticuerpos monoclonales, las píldoras antivirales no serían un sustituto de la vacunación… Es bueno tener otra opción", dijo Griffin.

Se reclutan participantes

Mucha gente no está dispuesta a formar parte de los ensayos.

Un desafío en el desarrollo rápido de medicamentos antivirales ha sido reclutar suficientes participantes para los ensayos clínicos, cada uno de los cuales necesita inscribir a muchos cientos de personas, reveló la doctora Elizabeth Duke, la investigadora asociada de Fred Hutch que supervisa su ensayo de molnupiravir.

Los participantes no deben vacunarse e inscribirse en el ensayo dentro de los cinco días posteriores a una prueba positiva de COVID-19. Un día cualquiera, los pasantes hacen 100 llamadas a personas recién contagiadas en el área de Seattle, y la mayoría dice que no.

"En términos generales, hay mucha desconfianza sobre el proceso científico… Y algunas de las personas están diciendo cosas desagradables a los pasantes" dijo Duke.

El próximo desafío

De salir todo bien, las píldoras anti COVID podrían convertirse en parte de la vida diaria, tal y como ocurrió con el Teraflú.

Si las píldoras antivirales resultan efectivas, el próximo desafío será aumentar un sistema de distribución que pueda apresurarlas a las personas tan pronto como den positivo. Griffin dijo que tomará algo similar al programa establecido el año pasado por la empresa UnitedHealthcare, que aceleró los kits de Tamiflu a 200,000 pacientes en riesgo inscritos en los planes Medicare Advantage de la aseguradora.

Los funcionarios de Merck predijeron que la compañía podría producir más de 10 millones de cursos de terapia para fin de año. Atea y Pfizer no han publicado estimaciones similares. ¿Aún más prometedor? Estudios que evalúan si los antivirales pueden prevenir la infección después de la exposición.

"Piensen en eso", dijo Elizabeth Duke, quien también está supervisando un ensayo profiláctico. "Podrías dárselo a todos en un hogar, o a todos en una escuela. Entonces estamos hablando de un regreso a, tal vez, la vida normal".

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Fotografías: Redes Sociales